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La chaleur à venir

Le changement climatique approche-t-il d'un tournant ? Les vagues de chaleur aux États-Unis, en Europe et en Asie du Sud nous poussent à nous demander où est le seuil de la survie humaine, quand ce seuil sera-t-il franchi et qu'adviendra-t-il des victimes.

by Stephen Shenfield

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Tout indique que cet été battra tous les records existants de canicules. Nous ne sommes qu'à la mi-juin, et pourtant de grandes parties du monde enregistrent déjà des températures qui par le passé n'étaient atteintes qu'au plus fort de la saison. 

De grandes parties des États-Unis, y compris l'ensemble du Sud et du Sud-Ouest, ont déjà connu une chaleur torride. Cette semaine, les plaines centrales devraient connaître des hauts dans les années 90 et des bas dans les 100 (c'est-à-dire Fahrenheit, toujours utilisé aux États-Unis ; cela correspond au milieu à haut des années 30 centigrades).  

La canicule européenne, confinée jusqu'à présent à l'Espagne, au Portugal et au sud de la France mais qui devrait se propager au reste de l'Europe, a fait monter les températures à 104–109 ° F (40–43 ° C). Cela correspond aux températures les plus élevées atteintes lors des vagues de chaleur estivales européennes de 2003 et 2013. Cette fois-ci, cependant, les températures dans cette plage ne sont qu'un début.

Pire encore, la vague de chaleur en Asie du Sud s'étend du golfe (arabe ou perse, comme vous préférez) au sud de l'Iran et au sud du Pakistan et au nord de l'Inde. Dans cette ceinture, des sommets de 109 à 115 ° F (43 à 46 ° C) ont été observés; le 14 mai, une température de 124 ° F (51 ° C) a valu à Jacobabad, une ville de 200,000 1 habitants de la province pakistanaise du Sindh, le titre de «ville la plus chaude du monde». [XNUMX] 

Où est la limite ?

Le corps humain n'est adaptable que dans certaines limites. À quel moment la hausse des températures de l'air devient-elle incompatible avec la survie humaine ? 

C'est un peu compliqué. La capacité de survie ne dépend pas uniquement de la température de l'air, mais de la température de l'air en combinaison avec l'humidité. L'air sec permet au corps de se refroidir en transpirant ; avec l'augmentation de l'humidité, cela devient plus difficile et finalement impossible. 

Des mesures ont été élaborées pour tenir compte de cette interaction. La plus couramment utilisée est la température de bulbe humide (WBT) - la température indiquée par un thermomètre dont le bulbe est enveloppé dans un tissu qui a été trempé dans de l'eau à la même température que l'air. L'évaporation du tissu refroidit l'ampoule, tout comme la transpiration refroidit le corps humain.  

Les êtres humains ne peuvent pas survivre une fois que le WBT atteint 35 ° C (95 ° F). C'est le seuil auquel une personne en bonne santé au repos mourra en six heures. Les WBT à ce niveau ou au-dessus n'ont pas encore été enregistrés dans les zones peuplées. Apparemment, les conditions se sont rapprochées du seuil de survie lors d'une vague de chaleur de 2015 à Bandar Mahshahr, dans le sud-ouest de l'Iran.  

Bien sûr, tout le monde ne peut pas se permettre de se reposer à l'intérieur ou à l'ombre lorsque le temps devient trop chaud et/ou humide. Beaucoup n'ont pas assez d'eau pour boire et se baigner autant qu'ils en ont besoin, même s'ils dépensent un cinquième de leurs revenus pour l'approvisionnement en eau.

Quand franchirons-nous le seuil ?

Les pertes dues à la chaleur excessive sont déjà considérables en termes absolus. On estime, par exemple, que les vagues de chaleur estivales européennes de 2003 et 2013 ont causé respectivement 70,000 30,000 et 19 0.1 décès. Néanmoins, leur impact a été assez mineur en termes relatifs - disons, par rapport à la pandémie de COVID-2. Les décès n'ont pas dépassé XNUMX % des populations concernées.[XNUMX] La plupart des victimes appartenaient à des groupes particulièrement vulnérables comme les personnes âgées et les personnes souffrant de maladies cardiaques. 

Au fur et à mesure que le réchauffement climatique se poursuivra, une zone en expansion de la surface terrestre de la planète deviendra inhabitable pour les êtres humains. Les décès liés à la chaleur commenceront à se produire à une échelle beaucoup plus massive - non pas par milliers mais par millions et éventuellement par milliards, en Amérique centrale, dans les Caraïbes et en Amazonie, en Afrique, au Moyen-Orient, en Asie du Sud et du Sud-Est. Les implications pour la société humaine et les relations internationales sont énormes, car des pays entiers sont susceptibles de disparaître en tant qu'États organisés, y compris probablement deux puissances nucléaires - l'Inde et le Pakistan.

Ces conclusions découlent logiquement des études scientifiques, mais les journalistes qui rapportent les études et même la plupart des scientifiques eux-mêmes semblent incapables ou effrayés de les énoncer. Je suppose qu'ils ne veulent pas être accusés d'« alarmisme » ou de « pensée apocalyptique ». Prenons l'étude rapportée par le   le 4 mai 2020. Les chercheurs ont prévu que les « zones chaudes inhabitables » passeraient de 1 % de la surface terrestre de la Terre en 2020 à 20 % en 2070 et ont noté qu'environ un tiers de la population mondiale vit désormais dans ces futures zones chaudes. [3] Le titre du journal se lit comme suit : "Des milliards pourraient En ligne dans les zones de chaleur extrême en quelques décennies.' La phrase d'ouverture parle à nouveau de milliards de personnes « susceptibles de vivre dans des zones considérées comme inadaptées à la chaleur pour les humains » (c'est moi qui mets en italique). Mais ces zones seront inhabitables. Cela signifie que les humains seront incapables de  le travail là. Les anciens habitants auront soit migré vers des zones plus fraîches, soit sont morts.   

J'ai de sérieux doutes sur le délai. De nombreuses projections générées par les modèles climatiques ont ensuite été exposées comme trop conservatrices. Par exemple, un récent papier par Rev Chemke (Weizmann Institute of Science), Yi Ming (Université de Princeton) et Janni Yuval (MIT) montre que les tempêtes hivernales aux latitudes moyennes du sud ont déjà atteint une intensité projetée plus tôt pour 2080. Les choses projetées pour beaucoup plus tard dans ce siècle sont cela arrive maintenant! En effet, vu que nous sommes déjà si près du bord de la falaise et que nous continuons à foncer vers elle à toute vitesse, pourquoi faudrait-il encore un demi-siècle environ pour l'atteindre ? Sur la base des preuves disponibles, je soupçonne que la transition vers la mort massive liée à la chaleur se produira d'ici la fin de la décennie actuelle, peut-être d'ici la fin de cet été. Après une autre décennie, d'ici 2040, je m'attends à ce qu'il y ait une large ceinture équatoriale dépourvue de vie humaine (et bien d'autres).  

réfugiés climatiques

De nombreux auteurs reconnaissent que des millions, voire des milliards de personnes ne pourront plus vivre là où elles vivent actuellement, mais envisagent de survivre ailleurs. Sans aucun doute, certains, en particulier les professionnels et les riches, seront autorisés à migrer vers des régions plus fraîches. Le réchauffement climatique ouvre progressivement davantage le Groenland à l'installation d'immigrants ; plus tard, l'Antarctique pourra également en absorber quelques millions. 

Pendant un certain temps, cependant, l'Europe et l'Amérique du Nord continueront d'être les principales destinations des réfugiés. Ces régions ont l'expérience de l'accueil de réfugiés climatiques : les réfugiés de Syrie fuyaient la sécheresse ainsi que la guerre (d'ailleurs, la sécheresse était l'une des causes de la guerre civile), tandis que les réfugiés d'Amérique centrale traversant péniblement le Mexique pour les États-Unis fuyaient la sécheresse ainsi que la violence politique et celle des gangs. L'impact politique déstabilisant de ces flux de réfugiés fait qu'il est probable que des mesures efficaces – si nécessaire, impitoyables et cruelles – seront prises pour bloquer les flux futurs. Il faut garder à l'esprit que l'Europe et l'Amérique du Nord feront face à leurs propres vagues de chaleur (moins sévères, bien sûr).     

Enfin, bon nombre des régions qui seront les plus touchées – l'Asie du Sud-Est, par exemple – sont très éloignées de l'Europe ou de l'Amérique du Nord. Les réfugiés potentiels seront confrontés à d'énormes barrières bien avant qu'ils ne se rapprochent de leur destination, comme le mur que l'Inde a érigé tout autour du Bangladesh.

Pour toutes ces raisons, la plupart des habitants des « zones de chaleur extrême » resteront sur place et périront. Ce sera de loin le plus grand génocide de l'histoire – car, après tout, le réchauffement climatique aurait pu être stoppé à un stade précoce. 

Que faire ensuite?

À quoi ressemblera la Terre une fois que les tropiques se seront transformés en une vaste « zone morte » ou « zone chaude » ? 

L'habitation humaine restante sera principalement concentrée au nord de la zone morte - au Canada et dans les régions les plus froides des États-Unis, en Europe (pas nécessairement dans toute l'Europe), en Russie, dans le nord et le centre de la Chine, au Japon et dans l'Arctique (y compris le Groenland). ). Il y aura également encore des colonies dispersées au sud de la zone morte - par exemple, dans le cône sud de l'Amérique du Sud, de la Nouvelle-Zélande et de l'Antarctique. 

Il n'y aura plus de société mondiale ou d'économie mondiale unique, car la zone morte coupera la plupart des connexions entre les zones habitées au nord et au sud. Il ne sera pas sûr de diriger des navires dans les eaux tropicales ou de piloter des avions dans l'espace aérien tropical. L'avenir de notre espèce et de notre planète dépendra de manière cruciale du caractère de la civilisation qui se développera dans le Nord. 

Malgré les énormes dégâts que le réchauffement climatique aura infligés à la planète et les souffrances humaines incommensurables qu'il aura causées, on ne peut pas supposer que mettre fin et inverser le processus sera une priorité absolue de la civilisation du Nord. Au contraire, il est fort probable que la « nouvelle » civilisation se développera comme une simple extension de l'économie capitaliste actuelle, basée sur l'exploitation prédatrice de toutes les ressources naturelles, sans exclure les hydrocarbures. Le Canada, l'une des deux principales puissances du nouveau Nord, refuse obstinément d'abandonner même les sables bitumineux de l'Alberta, la plus sale de toutes les sources d'énergie connues, tandis que l'autre grande puissance, la Russie, reste plus fermement engagée que jamais à exploiter son pétrole arctique et gisements de gaz.[4]   

Malheureusement, il est trop tard pour éviter la prochaine étape du réchauffement climatique. Quelles que soient les politiques adoptées, elles sont intégrées au système climatique. 

Mais sera-t-il encore possible de sauver ce qui reste ? Peut-être. Mais cela dépend de l'émergence d'un mouvement transnational populaire, en particulier dans le Nord global, suffisamment fort pour arracher le contrôle des ressources des mains de la classe capitaliste, arrêter la machine à profits capitaliste et établir un mode de vie humain, démocratique et écologiquement durable. . 

Notes            

[1] Il est impossible de juger s'il mérite ce titre, étant donné la rareté des données météorologiques pour de nombreuses villes tropicales, en particulier en Afrique.  

[2] La canicule de l'été 2010 a tué 11,000 0.1 personnes à Moscou, soit environ XNUMX % de la population de la ville à l'époque, mais les décès ont été causés non seulement par la chaleur mais aussi par la pollution de l'air par les incendies de forêt.

[3] Chi Xu et coll., Avenir de la niche climatique humaineMai 4, 2020

[4] Sur les intérêts russes dans l'Arctique, voir le chapitre 1 dans Alexander Sergunin et Valery Konyshev, La Russie dans l'Arctique : Pouvoir dur ou soft power ? (Stuttgart : ibidem Press, 2015).

Laurence C. Smith, actuellement professeur d'études environnementales à l'Université Brown, a écrit un livre intitulé Le monde en 2050 : quatre forces qui façonnent l'avenir nordique de la civilisation (Dutton, 2010) qui illustre l'attitude de nombreux observateurs. Bien qu'il soit censé être un spécialiste de l'environnement, son enthousiasme évident pour les perspectives de « croissance économique » dans l'Arctique balaie toute préoccupation qu'il pourrait avoir pour notre environnementales futur. Voir aussi sa vidéo L'Avenir est dans le Nord.

Mots clés: réfugiés climatiques, zone morte, canicule, température humide

Photo de l'auteur
J'ai grandi à Muswell Hill, au nord de Londres, et j'ai rejoint le Parti socialiste de Grande-Bretagne à 16 ans. Après avoir étudié les mathématiques et les statistiques, j'ai travaillé comme statisticien gouvernemental dans les années 1970 avant d'entrer dans les études soviétiques à l'Université de Birmingham. J'étais actif dans le mouvement de désarmement nucléaire. En 1989, j'ai déménagé avec ma famille à Providence, Rhode Island, États-Unis, pour occuper un poste à la faculté de l'Université Brown, où j'ai enseigné les relations internationales. Après avoir quitté Brown en 2000, j'ai travaillé principalement comme traductrice du russe. J'ai rejoint le Mouvement socialiste mondial vers 2005 et je suis actuellement secrétaire général du Parti socialiste mondial des États-Unis. J'ai écrit deux livres : The Nuclear Predicament : Explorations in Soviet Ideology (Routledge, 1987) et Russian Fascism : Traditions, Tendencies, Movements (ME Sharpe, 2001) et d'autres articles, articles et chapitres de livres que je tiens à rappeler.

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